Los científicos descubren chimpancés haciendo un ritual misterioso: ¿han entrado en su propia edad de piedra?

Los chimpancés de diferentes regiones muestran constantemente nuevos tipos de comportamiento. Crédito Mark Linfield Walt Disney Pictures, CC BY

Los científicos saben muy bien que los chimpancés son maestros en el uso de «herramientas auxiliares». Usan ramas y palos para alcanzar hormigas y termitas, cavando sus nidos. También usan piedras para romper nueces y otros frutos secos, etc. Este comportamiento se ha observado en monos que viven en su hábitat natural, así como en zoológicos. Durante mucho tiempo se ha creído que los chimpancés hacen todo esto por una sencilla razón: porque quieren comer.




La variedad de manipulaciones que utilizan los monos ha llevado a los científicos a creer que hay mucho más que aprender sobre la cultura social de los chimpancés.

Así nació el Programa Panafricano ( PanAf ), gracias al cual los científicos han descubierto algo realmente asombroso e interesante, a saber: los chimpancés en ciertas regiones han mostrado un comportamiento poco común que incluye apilar piedras en varios lugares. Tal comportamiento ha llevado a los científicos a creer que los chimpancés tienen alguna forma rudimentaria de rituales culturales.

Imágenes reales tomadas durante las observaciones muestran a un chimpancé macho arrojando una gran piedra a un árbol. Los científicos sugieren que esto podría ser una especie

Los primatólogos del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva, junto con colegas de otros centros de investigación, han estado observando el comportamiento de los monos de varias docenas de lugares en África durante varios años. Obvio usando tecnología para no molestar con su presencia.




Los expertos describen las pilas de piedras reunidas cerca de los troncos de los árboles o en huecos en la base de los árboles. Además, en realidad parece que las piedras están apiladas a propósito en cámaras. Hay imágenes que muestran a un chimpancé que viene de algún lugar tomando una piedra  y arrojándola a un árbol, mientras también hace un sonido distintivo. El «ritual» es realizado principalmente por machos mayores, pero también se han visto machos más jóvenes, así como hembras.

Es necesario hacer dos aclaraciones. Primero, tal comportamiento no es omnipresente: se han encontrado montones de piedras en solo 4 de los 39 sitios observados. En otras palabras, en algunas poblaciones los chimpancés realizan este “ritual”, mientras que en otras no se practica.

El segundo, y más importante, es que el significado de esta acción sigue siendo incomprensible para los científicos. Mediante esta manipulación, los chimpancés no adquieren alimento; no tienen espectadores que impresionar en el sentido de que no tiene nada que ver con sus rituales de atraer a una pareja sexual. La ausencia de alguien que vea lo que está sucediendo excluye la opción de que busquen la aprobación (aunque el rugido emitido que acompaña al lanzamiento de las piedras se escucha lo suficientemente lejos).




Por supuesto, muchos dirían que los chimpancés están haciendo tonterías. Sin embargo, la ciencia no acepta tales explicaciones, especialmente porque tenemos un claro ejemplo de lo contrario: los humanos. Homo sapiens, haz cosas todos los días que pueden describirse fácilmente como «hacer tonterías», pero si alguien dice que las cosas que haces «pierden el tiempo», no estarías de acuerdo con él.

Una recopilación de imágenes de las observaciones que muestran cómo el mono lanza piedras y luego la pila de rocas dentro del árbol. Crédito Kühl et al [2016]
Los autores del estudio sugieren que las pilas de piedra creadas por los chimpancés pueden ser similares a los mojones hechos por humanos, conocidas desde los tiempos prehistóricos de la humanidad. La gente erigió mojones de piedra para diversos fines: los usaron como puntos de referencia o para marcar el lugar donde están enterrados los restos de alguien.

En 2017, los científicos informaron algo único por primera vez: observaron a los chimpancés realizar derechos funerarios. Un par de chimpancés fueron sorprendidos atendiendo a un familiar muerto con «herramientas» con la idea de limpiar su cuerpo. Uno de los chimpancés mayores estaba limpiando los dientes de su «hijo adoptivo» después de su muerte. Este comportamiento se ha observado en el pasado, pero nunca en el caso de un chimpancé muerto.

Para usted, estos «rituales» y comportamientos pueden sonar como algo normal que quizás no hayamos notado en el pasado, pero es muy poco probable, parece que ciertos grupos están evolucionando o cambiando su comportamiento hacia algo que se asemeja a las cosas que hacemos como humanos.



¿Es posible que ciertos chimpancés hayan entrado en la Edad de Piedra?

Por supuesto, el comportamiento que discutimos anteriormente no se refiere a todos los chimpancés del mundo. Después de todo, los humanos tampoco evolucionaron con el chasquido de un dedo, ciertos grupos evolucionaron y lideraron al resto. Si creemos que nos originamos de ciertos primates, ¿por qué excluir la posibilidad de que los monos también estén evolucionando?

Esto me recuerda a varios estudios y experimentos de hace un par de años. Aunque los considero bastante inhumanos, los científicos insertaron genes del cerebro humano en los cerebros de los monos y los resultados demostraron que, con el tiempo, sus cerebros habían mostrado signos de un desarrollo similar al de los humanos.

Luego, los científicos compararon monos normales con especímenes modificados genéticamente en una serie de pruebas de memoria. Como puede adivinar, los monos con genes humanos mostraron resultados mucho mejores.

Quizás, al final, los humanos y los monos pueden estar aún más estrechamente relacionados de lo que la ciencia entiende o estos últimos pueden ponerse al día con su desarrollo. Solo el tiempo y las observaciones a largo plazo pueden darnos las respuestas que buscamos.