5 misiones de la NASA que cambiaron nuestra comprensión sobre sistema solar

La NASA siempre ha liderado el camino de la exploración espacial, tanto dentro como fuera del Sistema Solar. Crédito Shutterstock

Desde que se fundó la NASA hace más de 60 años, ha lanzado cientos de misiones al espacio. Desde sondas que han tocado los límites de nuestro sistema solar hasta cápsulas tripuladas que han impulsado el desarrollo de la tecnología, la NASA siempre ha estado a la vanguardia de la exploración espacial.

Con esto decidimos componer una lista de varias misiones revolucionarias de la NASA que cambiaron por completo nuestra comprensión del Sistema Solar.



Vikingos 1 y 2

Imagen del sitio de aterrizaje de Viking 2, sin embargo, mejorada por técnicas de superresolución. Crédito NASA JPL Ted Stryk Planetary.org

Hasta 1976, Estados Unidos nunca había aterrizado con éxito una sonda en otro planeta. Los paracaídas y otros métodos de aterrizaje a menudo no funcionaban, y los vehículos multimillonarios enviados al Planeta Rojo , por regla general, se estrellaban en la superficie, moviéndose a velocidades de miles de kilómetros por hora.

Poner algo en la órbita de la Tierra a menudo es difícil. Es aún más difícil dejar la órbita de la Tierra, entrar en la órbita de otro cuerpo celeste y luego aterrizar con éxito en este planeta. Sin embargo, esta hazaña de ingeniería fue lograda por las sondas Viking.

Los dispositivos gemelos se lanzaron dentro de un mes en cohetes TitanIIIE / Centaur. Se suponía que parte del transporte permanecería en órbita en Marte, y la otra, para aterrizar en la superficie.

Los científicos llegaron a la conclusión de que la vida no debería haber existido en Marte. Pero nunca habíamos estado en Marte, por lo que nadie confiaba en esta conclusión. Cuando las sondas enviaron las primeras imágenes y los resultados de los experimentos de la NASA, todo quedó confirmado. No se ha encontrado ningún rastro de hombres verdes o vida microbiana en Marte.
Aunque la tecnología es mucho más avanzada hoy en día y ha habido muchas misiones de la NASA a Marte, Viking 1 y 2 fueron un gran avance y nos dieron respuestas importantes para uno de los planetas más curiosos del Sistema Solar.



Pioneer 10 y 11

Una imagen de Júpiter hecha por Pioneer 11 en 1974. Crédito NASA Ames

En 1972, Pioneer 10 se convirtió en la primera nave espacial en visitar Júpiter y realizar valiosos experimentos. Si bien el plan original era transmitir datos durante 21 meses, la NASA permaneció en contacto hasta 1997, cuando Pioneer 10 ya era la primera nave espacial en abandonar el Sistema Solar.

Un año después de 1972, la NASA lanzó el Pioneer 11, que también fue enviado en dirección a Júpiter, pero además de estudiarlo, también continuó hacia Saturno, convirtiéndola en la primera nave espacial en estudiar el segundo gigante gaseoso del Sistema Solar.

La última vez que la NASA tuvo noticias de Pioneer 11 fue en 1995 y ahora, ambas naves espaciales están en algún lugar del espacio profundo. La NASA también envió un mensaje a posibles receptores extraterrestres en ambas naves espaciales describiendo la Tierra y las personas que los crearon.



Voyager 1 y 2

Concepto artístico de la nave espacial Voyager de la NASA en el espacio. Crédito NASA JPL-Caltech

Lanzadas a fines del verano de 1977 a bordo del cohete Titán-Centauro, las sondas Voyager se encontrarían con cuatro planetas gigantes inexplorados en el sistema solar exterior: Júpiter, Saturno, Neptuno y Urano. Aunque estaban programadas para viajar al espacio profundo, estas dos misiones de la NASA nos brindaron un conocimiento inestimable del Sistema Solar, así como imágenes increíbles .

Ambas naves espaciales se encuentran actualmente en el espacio interestelar a miles de millones de kilómetros de la Tierra, lo que las convierte en los objetos artificiales más distantes de la historia.

Ambas sondas estaban equipadas con un mensaje de la Tierra a los extraterrestres que pueden interceptar la nave espacial, pero esto aún no ha sucedido. Todos estos años, las sondas han estado transmitiendo datos valiosos, pero deberíamos esperar perder la señal en cualquier momento de los próximos años.



Curiosidad

El rover Curiosity en la superficie de Marte. Crédito NASA JPL-Caltech MSSS

Lanzado en un cohete Atlas V a fines de 2011, el rover Curiosity se llevó consigo los instrumentos y sistemas científicos más avanzados (y más costosos) jamás creados por ingenieros.

El rover aterrizó con éxito en Marte en agosto de 2012 gracias a un innovador sistema de aterrizaje. En general, llegar a Marte no es el problema. El problema principal es aterrizar con éxito ya que las condiciones atmosféricas en Marte son absolutamente devastadoras.

El propósito del rover Curiosity era replicar el éxito de las misiones Viking y determinar si las condiciones en Marte alguna vez estuvieron adecuadas para la vida microbiana. Curiosity ha encontrado alguna evidencia de que la vida microscópica pudo haber vivido alguna vez en Marte, pero aún quedan pendientes numerosos experimentos.

Apolo 11

El astronauta Buzz Aldrin junto al equipo de extracción de suelo durante la misión Apolo 11. Crédito Museo Nacional del Aire y del Espacio Smithsonian NASA

¿Cómo podemos discutir los esfuerzos de la NASA para explorar el Sistema Solar sin mencionar su misión más impactante de todas: el Apolo 11?

La NASA considera que esto es una hazaña de la tecnología humana, la más grande de todas, y es difícil no estar de acuerdo. El aterrizaje lunar del Apolo 11 en 1969 es el evento más famoso y monumental en la historia de la NASA. La misión comenzó el 16 de julio de 1969. La tripulación incluía a Mike Collins, Buzz Aldrin y Neil Armstrong. El lanzamiento y la entrada a la órbita lunar se realizaron sin problemas, y cientos de millones de personas se aferraron a sus viejas pantallas de televisión para presenciarlo.

La misión Apolo 11 constaba de dos partes: el módulo de comando Columbia, que se suponía que debía permanecer cerca de la luna y devolver a la tripulación a la Tierra, y Eagle, el módulo lunar, que debía aterrizar en la luna. El descenso tuvo lugar el 20 de julio.

Más de 500 millones de personas en la Tierra vieron este evento por televisión. El descenso fue difícil porque el lugar de aterrizaje previsto estaba cubierto de grandes piedras. Fue peligroso.

Aprovechando las reservas de combustible, Armstrong aterrizó el módulo lunar a 6,4 kilómetros de la ubicación planificada. Cuando el motor se apagó y el aparato quedó en el polvo de la luna, Armstrong pronunció su famosa frase: «El águila ha aterrizado».

Los pioneros de la Luna regresaron con éxito a la Tierra unos días después, sentando las bases para cinco misiones lunares más en un futuro próximo.